Filtros HEPA

Todo sobre los filtros HEPA

Aunque la actual pandemia de Covid 19 haya puesto en boca de todo el mundo los purificadores de aire por su eficiencia frente al virus, lo cierto es que los filtros HEPA no son ninguna novedad.

Fue la compañía Cambridge Filter la primera que los comercializó en el año 1950, aunque su función en aquel momento fue únicamente de carácter militar, con el objetivo de combatir los contaminantes que surgieron durante la fabricación de las primeras bombas nucleares. En la actualidad, su uso se ha extendido a la práctica totalidad de sectores de la sociedad.

Qué son los filtros HEPA

En primer lugar hay que aclarar que su nombre no es en modo alguno aleatorio, sino que es un acrónimo de High Efficiency Particle Arrester, que en español viene a ser “atrapador de partículas de alta eficiencia”. Porque eso son, básicamente, los filtros HEPA: un sistema habitualmente fabricado con fibras de vidrio capaz de retener las partículas que se encuentran en el aire.

Desde sus orígenes en la industria militar, los filtros HEPA se han convertido en una tecnología utilizada en las más variadas industrias: médicas, farmacéuticas, alimentarias, aeroespaciales, microelectrónicas, de electrodomésticos…

La principal función de los filtros HEPA es protegernos de cualquier tipo de elemento contaminantes o infecciosos presentes en el aire. Su uso revierte en beneficio de todas las personas, con especial atención a las que sufren problemas respiratorios.

Para qué y dónde se usan los filtros HEPA

La principal función de los filtros HEPA es mantener el aire libre de contaminación mediante la retención y eliminación de partículas. Los ámbitos en los que son utilizados no paran de crecer año tras año, y van desde las instalaciones de las más variadas industrias hasta nuestros propios hogares. Estos son algunos de los entornos en los que son más utilizados.

Biomedicina

Las propias características de los entornos médicos y hospitalarios, con grandes probabilidades de contagios de virus y bacterias, han sido tradicionalmente entornos en los que los filtros HEPA muestran una mayor utilidad.

Estos sistemas de filtrado suelen llevar incorporada una luz ultravioleta capaz de eliminar cualquier virus o bacteria que intercepte. Su eficiencia ronda el 99,995% a la hora de proteger a las personas de enfermedades de transmisión aérea.

Industria aérea

Los filtros HEPA utilizados en los aviones modernos reducen al mínimo la presencia de microorganismos aéreos mediante el cambio de aire que se realiza en su interior alrededor de 15 veces por hora.

Los filtros HEPA en el entorno del hogar

Los beneficios de los filtros HEPA han penetrado en nuestros hogares gracias a su uso en electrodomésticos como robots aspiradores y aspiradoras sin cable, purificadores de aire y sistemas de climatización.

Los filtros HEPA integrados en las aspiradoras purifican el aire al mismo tiempo que el electrodoméstico está en funcionamiento y absorbiendo la suciedad. Una característica de este tipo de aspiradoras es que necesitan de un motor muy potente para que los filtros HEPA no pierdan eficiencia.

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Otros entornos en los que se utilizan los filtros HEPA

Los purificadores de aire con filtros HEPA están empezando a implantarse en el parque automovilístico. También existen máscaras faciales con este tipo de filtros.

Cómo funcionan los filtros HEPA

En la mayoría de casos los filtros HEPA están fabricados a base de unas fibras entrelazadas de vidrio. Su funcionamiento no es nada complicado; un ventilador se encarga de extraer el aire a través de los filtros para expulsarlo de nuevo completamente limpio.

Las partículas se capturan de cuatro formas: impacto directo (las partículas chocan y quedan atrapadas), intercepción (las partículas quedan unidas a las fibras), difusión (partículas más pequeñas que son capturadas por la fibra) y tamizado (cuando las partículas son excesivamente grandes y no caben por los espacios de la fibra).

Tipos de filtros

Los filtros de alta eficacia pueden ser de 3 tipos:

  • Filtros EPA (E10, E11 y E12): filtros considerados de alta eficacia.
  • Filtros HEPA (H13 y H14): filtros considerados de muy alta eficacia.
  • Filtros ULPA (U15, U16 y U17): filtros considerados de penetración ultra baja.

La importancia del tamaño y de la ubicación de los filtros HEPA

El tamaño de la estancia en la que se ubiquen los filtros HEPA es fundamental a la hora de elegir los más adecuados y eficientes. Según numerosos expertos, los filtros deben ser capaces de limpiar el aire del habitáculo al menos 5 veces por cada hora.

El mejor lugar para instalar un purificador de aire con filtros HEPA es en el centro de la estancia, a ser posible algo levantado del suelo. Esta es la ubicación desde la que el aparato recibirá una mayor cantidad de aire para purificar (lógicamente, si se coloca en un lateral, el filtrado del aire de ese lado se hará más rápido que el del otro lado provocando un indeseable desequilibrio).

Cómo debe ser el mantenimiento de unos filtros HEPA

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La eficacia de los filtros HEPA a la hora de purificar el aire depende en gran medida de que sean reemplazados frecuentemente. Los expertos aconsejan que este recambio se haga una o dos veces al año, cada 6 meses o un año, dependiendo de la frecuencia e intensidad de uso a las que hayan sido sometidos.

También es muy importante saber que para cualquier tipo de manipulación que haya que realizar es recomendable utilizar mascarilla y guantes protectores, y, en el caso de que sea posible, hacerlo en exteriores. Esto se debe a que en los filtros pueden quedar aerosoles con virus y que una manipulación provoque su desprendimiento y puesta en libertad en el aire, con el consiguiente riesgo de contagios e infecciones. Los filtros que se vayan a desechar deben ser introducidos en bolsas selladas de plástico antes de tirarlos.

La reciente fama adquirida por los filtros HEPA entre el gran público a consecuencia de la pandemia de coronavirus (aunque ya fueran sobradamente conocido en el mundo industrial desde hace décadas) tiene visos de no ser una moda pasajera. Los duros tiempos que estamos viviendo nos están concienciando más que nunca de la importancia de respirar un aire libre de patógenos para nuestra salud. Y nada mejor que estos filtros para asegurar la pureza del aire.

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